Cómo Israel, en la oscuridad de la noche, se inclinó hacia los secretos nucleares de Irán – William J. Broad / The New York Times

Las fotografías que funcionarios israelíes dijeron fueron robadas del archivo nuclear de Irán parecen mostrar una cámara de metal gigante, en un edificio en el sitio militar Parchin, construido para llevar a cabo experimentos de alto poder explosivo.

Crédito

Mossad

Por David E. Sanger y Ronen Bergman

15 de julio de 2018

TEL AVIV – Los agentes del Mossad que se mudaban a un almacén en el monótono distrito comercial de Teherán sabían exactamente cuánto tiempo tenían para desactivar las alarmas, atravesar dos puertas, atravesar docenas de cajas fuertes gigantes y salir de la ciudad con un medio -ton de materiales secretos: seis horas y 29 minutos.

El turno de la mañana de los guardias iraníes llegaría alrededor de las 7 a.m., un año de vigilancia del almacén por parte de la agencia de espionaje israelí había revelado, y los agentes tenían órdenes de irse antes de las 5 a.m. para tener suficiente tiempo para escapar. Una vez que llegaran los conserjes iraníes, sería instantáneamente claro que alguien había robado gran parte del archivo nuclear clandestino del país, documentando años de trabajo con armas atómicas, diseños de ojivas nucleares y planes de producción.

Los agentes llegaron esa noche, el 31 de enero, con antorchas que quemaron al menos 3.600 grados, lo suficientemente calientes, como sabían gracias a la información recabada durante la planificación de la operación, para cortar las 32 cajas de seguridad hechas por Irán. Pero dejaron muchos sin tocar, yendo primero para los que contenían los aglutinantes negros, que contenían los diseños más críticos. Cuando se acabó el tiempo, huyeron hacia la frontera, transportando unas 50,000 páginas y 163 discos compactos de notas, videos y planos.

A fines de abril, el primer ministro Benjamin Netanyahu anunció los resultados del atraco , después de dar una conferencia privada al presidente Trump en la Casa Blanca. Dijo que era otra razón por la que el Sr. Trump debería abandonar el acuerdo nuclear de 2015, argumentando que los documentos demostraban el engaño iraní y la intención de reanudar la producción de bombas. Unos días más tarde, el Sr. Trump siguió con su amenaza de larga data de retirarse del acuerdo, una medida que continúa tensionando las relaciones entre los Estados Unidos y los aliados europeos.

La semana pasada, por invitación del gobierno israelí, a tres reporteros, incluido uno de The New York Times, se les mostraron documentos clave del tesoro. Muchos confirmaron lo que los inspectores de la Agencia Internacional de Energía Atómica, en informe tras informe, habían sospechado: a pesar de la insistencia iraní de que su programa era para fines pacíficos, el país había trabajado en el pasado para reunir sistemáticamente todo lo que necesitaba para producir armas atómicas.

“Es bastante bueno”, dijo en Viena Robert Kelley, un ingeniero nuclear y ex inspector de la agencia, luego de mostrar algunos de los frutos del robo de documentos. “Los documentos muestran que estos muchachos estaban trabajando en bombas nucleares”.

No hay manera de confirmar independientemente la autenticidad de los documentos, la mayoría de los cuales tenían al menos 15 años de antigüedad, que datan de la época en que un esfuerzo llamado Project Amad fue ordenado detenido y parte del trabajo nuclear se hizo más profundo bajo la tapa. Los israelíes seleccionaron a mano los documentos que se muestran a los periodistas, lo que significa que el material exculpatorio podría haber quedado fuera. Dijeron que se había retenido parte del material para evitar proporcionar información a otras personas que buscaban fabricar armas.

Los iraníes han mantenido que todo el tesoro es fraudulento, otro elaborado esquema de los israelíes para imponer sanciones al país. Pero funcionarios de inteligencia estadounidenses y británicos, después de su propia revisión, que incluyó la comparación de los documentos con algunos que habían obtenido previamente de espías y desertores, dijeron que creían que era genuino.

De lo que los israelíes mostraron a los reporteros en una instalación de inteligencia segura, algunas cosas están claras.

El programa iraní para construir un arma nuclear era casi seguramente más grande, más sofisticado y mejor organizado de lo que se sospechaba en 2003, cuando el proyecto Amad fue declarado terminado, de acuerdo con expertos nucleares externos consultados por The Times. Irán tenía ayuda extranjera, aunque los funcionarios israelíes retenían cualquier documento que indicara de dónde provenía. Mucho fue claramente de Pakistán, pero los funcionarios dijeron que otros expertos extranjeros también estuvieron involucrados, aunque es posible que no hayan estado trabajando para sus gobiernos.

Los documentos detallaban los desafíos de integrar un arma nuclear en una ojiva para el Shahab-3, un misil iraní. Un documento propuso sitios para posibles pruebas nucleares subterráneas y describió planes para construir un lote inicial de cinco armas. Ninguno fue construido, posiblemente porque los iraníes temían ser atrapados, o porque una campaña de las agencias de inteligencia estadounidenses e israelíes para sabotear el esfuerzo, con ataques cibernéticos y revelaciones de instalaciones clave, pasó factura.

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El primer ministro israelí, Benjamin Netanyahu, presenta los documentos iraníes en Tel Aviv en abril.

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Jim Hollander / EPA, a través de Shutterstock

David Albright, ex inspector que dirige el Instituto de Ciencia y Seguridad Internacional, dijo en una entrevista que los documentos contenían “gran información”.

“Irán realizó muchas pruebas más explosivas relacionadas con el desarrollo de armas nucleares de lo que se sabía anteriormente”, dijo al Congreso el mes pasado.

Pero el archivo también muestra que después de una explosión de actividad, un mandato político entregado a fines de 2003 retrasó el programa dramáticamente, tal como lo habían concluido funcionarios estadounidenses en un informe de inteligencia de 2007.

Israel, que tiene su propio programa nuclear no declarado, ha afirmado durante mucho tiempo que el programa iraní continuó después de 2003, y algunos documentos muestran que altos funcionarios del programa de Teherán -incluidos dos que luego fueron asesinados, presumiblemente por agentes israelíes- debatieron cómo dividirlo en abierta y elementos encubiertos.

Uno de los científicos advirtió que debe ocultarse el trabajo sobre los neutrones que crean la reacción en cadena de una explosión nuclear. “La investigación de ‘Neutrones’ no puede considerarse ‘abierta’ y debe ser ocultada”, dicen sus notas. “No podemos excusar tales actividades como defensivas. Las actividades de los neutrones son delicadas y no tenemos explicación para ellas “. Esa advertencia, según los documentos, vino de Masoud Ali Mohammadi, un físico nuclear iraní de la Universidad de Teherán, que fue asesinado en enero de 2010.

El Sr. Netanyahu argumenta que el tesoro demuestra que el acuerdo de 2015, con sus cláusulas de caducidad que permiten a los iraníes producir nuevamente combustible nuclear después de 2030, era ingenuo. El hecho de que los iraníes hicieran todo lo posible para preservar lo que habían aprendido y escondieron los contenidos del archivo de los inspectores internacionales en un sitio no declarado a pesar de un acuerdo para revelar investigaciones pasadas es una prueba de su intención futura, dijo.

Pero el mismo material también podría interpretarse como un fuerte argumento para mantener y extender el acuerdo nuclear el mayor tiempo posible. El trato privó a los iraníes del combustible nuclear que necesitarían para convertir los diseños en realidad.

Los ex miembros de la administración Obama, que negociaron el acuerdo, dicen que el archivo demuestra lo que siempre habían sospechado: que Irán había avanzado en la capacidad de combustible, diseños de cabezas nucleares y un plan para construirlos rápidamente. Por eso negociaron el acuerdo, que obligó a Irán a enviar el 97 por ciento de su combustible nuclear fuera del país. Teherán nunca habría aceptado una prohibición permanente, dijeron.

El archivo captura el programa en un momento en el tiempo, un momento hace 15 años, antes de que las tensiones se acelerasen, antes de que Estados Unidos e Israel atacaran las centrífugas nucleares de Irán con un arma cibernética, antes de que se construyera y descubriera un centro de enriquecimiento subterráneo adicional.

Hoy, a pesar de la decisión del Sr. Trump de cerrar el trato con Irán, sigue vigente. Los iraníes aún no han reanudado el enriquecimiento ni han violado sus términos, según los inspectores internacionales. Pero si se reanudan las sanciones y más empresas occidentales abandonan Irán, es posible que los líderes iraníes decidan reanudar la producción de combustible nuclear.

El almacén que los israelíes penetraron se puso en uso solo después de que se alcanzó el acuerdo de 2015 con los Estados Unidos, las potencias europeas, Rusia y China. Ese pacto otorga amplios derechos al Organismo Internacional de Energía Atómica para visitar sitios nucleares sospechosos, incluso en bases militares.

Así que los iraníes, dijeron funcionarios israelíes en entrevistas, recolectaron sistemáticamente miles de páginas repartidas por todo el país, documentando cómo construir un arma, cómo colocarla en un misil y cómo detonarla. Los consolidaron en el almacén, en un distrito comercial sin relación con el programa nuclear y lejos de los archivos declarados del Ministerio de Defensa. No había guardias las 24 horas del día ni nada que pudiera avisar a los vecinos o espías de que ocurría algo inusual allí.

Los israelíes durante una transmisión televisiva del presidente Trump hablando en la Casa Blanca en mayo.

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Amir Cohen / Reuters

Lo que los iraníes no sabían era que el Mossad estaba documentando el esfuerzo de recolección, filmando las movidas durante dos años, desde que comenzó la reubicación en febrero de 2016. El año pasado, los espías comenzaron a planear un atraco que un alto funcionario de inteligencia israelí dijo que tenía un fuerte semejanza con las aventuras de George Clooney en “Oceans 11.”

En la mayoría de las operaciones del Mossad, los espías intentan penetrar en una instalación y fotografiar o copiar material sin rastros. Pero en este caso, el jefe del Mossad, Yossi Cohen, ordenó que el material sea robado directamente. Eso acortaría drásticamente el tiempo que los agentes (muchos, sino todos, los iraníes) pasaron dentro del edificio. Pero los israelíes querían poder contrarrestar las afirmaciones iraníes de que el material fue falsificado y ofrecerlo para su examen por grupos internacionales.

Claramente, los espías israelíes tuvieron ayuda interna. Habían aprendido cuál de las 32 cajas fuertes contenía la información más importante. Observaron los hábitos de los trabajadores. Estudiaron el funcionamiento del sistema de alarma, para que pareciera estar funcionando, aunque no alertaría a nadie cuando los agentes llegaran alrededor de las 10:30 p.m.

Para todas las cinemáticas de la incursión, el período inmediatamente posterior estuvo ausente de mucho drama. No hubo persecución, dijeron funcionarios israelíes, que no revelaron si los documentos abandonados por tierra, aire o mar, aunque un escape de la costa, a unas pocas horas de Teherán, parecen ser los menos riesgosos.

Menos de dos docenas de agentes tomaron parte en el robo. Temiendo que algunos de ellos fueran atrapados, los israelíes retiraron los materiales en varias rutas diferentes. Exactamente a las 7 de la mañana, como esperaba el Mossad, llegó un guardia y descubrió que las puertas y las cajas fuertes estaban rotas. Sonó la alarma, y las autoridades iraníes pronto comenzaron una campaña nacional para localizar a los ladrones, un esfuerzo que, según un funcionario israelí, incluyó a “decenas de miles de personal de seguridad y policía iraní”.

El esfuerzo no produjo nada. Y hasta el discurso del Sr. Netanyahu, los iraníes nunca dijeron una palabra en público sobre lo que había sucedido.

Entre los elementos más fascinantes del archivo están las imágenes tomadas dentro de lo que alguna vez fueron instalaciones clave en Irán, antes de que el equipo fuera desmantelado a la espera de las inspecciones internacionales. Un conjunto de fotos tomadas por los iraníes parece mostrar una cámara de metal gigante construida para llevar a cabo experimentos de alto poder explosivo, en un edificio en Parchin, una base militar cerca de Teherán.

Las agencias de inteligencia habían sospechado durante mucho tiempo actividad nuclear en el sitio de Parchin, e Irán se había negado a permitir el ingreso de inspectores internacionales, diciendo que como base militar, estaba fuera del alcance de los inspectores y no formaba parte de ningún experimento nuclear.

Cuando finalmente se permitió al jefe de la Agencia Internacional de Energía Atómica, Yukiya Amano, visitar el sitio en 2015, estaba vacío, aunque el informe de la agencia indicaba que parecía que se había eliminado el equipo. Las fotos indican que eso es exactamente lo que sucedió: muestran una cámara grande que según los expertos nucleares está hecha a medida para el tipo de actividad experimental que los inspectores internacionales estaban buscando.

Era parte de un esfuerzo mayor conocido anteriormente: las fotografías satelitales muestran que Parchin estaba tan desinfectado antes de la llegada de los inspectores que se eliminaron toneladas de tierra en el área, para eliminar cualquier rastro de contaminación nuclear.

La cámara parece ser parte de experimentos de neutrones que apuntan fuertemente a un esfuerzo para construir armas nucleares. Las explosiones nucleares comienzan cuando las partículas de movimiento rápido conocidas como neutrones dividen átomos de combustible nuclear en dos, produciendo reacciones en cadena que liberan más neutrones y enormes ráfagas de energía. En el núcleo de una bomba atómica, un dispositivo conocido como iniciador de neutrones, o a veces una bujía de encendido, crea la onda inicial de neutrones acelerados.

Los periódicos iraníes mencionan repetidamente una sustancia específica utilizada para fabricar iniciadores de neutrones: el uranio deuterizado. Los expertos dicen que no tiene otro uso civil o militar que fabricar armas nucleares, y se sabe que China y Pakistán lo usaron para ese fin. El iniciador parece ser una de las tecnologías clave que AQ Khan, el experto nuclear pakistaní que dirigía un mercado negro de productos atómicos, vendió a Irán, Corea del Norte y otras naciones.

William J. Broad contribuyó con informes desde Nueva York.

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