Erasmus Darwin (abuelo de Darwin) y el Imperio Español

«En mis viajes por el inabarcable imperio español he quedado admirado de como los españoles tratan a los indios, como a semejantes, incluso formando familias mestizas y creando para ellas hospitales y universidades, he conocido alcaldes y obispos indígenas y hasta militares, lo que redunda en la paz social, bienestar y felicidad general que ya quisiéramos para nosotros en los territorios que con tanto esfuerzo, les vamos arrebatando.

Parece que las nieblas londinenses nos nublan el corazón y el entendimiento, mientras que la claridad de la soleada España le hace ver y oír mejor a Dios. Sus señorías deberían considerar la política de despoblación y exterminio ya que a todas luces la fe y la inteligencia española están construyendo, no como nosotros un imperio de muerte, sino una sociedad civilizada que finalmente que finalmente terminará por imponerse como por mandato divino.

España es la sabia Grecia, la imperial Roma, Inglaterra el corsario turco.»

El abuelo de Charles Darwin, Erasmus Darwin, fue uno de los principales intelectuales de la Inglaterra del siglo XVIII, un hombre con una notable variedad de intereses y actividades. Erasmus Darwin era un médico respetado, un conocido poeta, filósofo, botánico y naturalista.

Como naturalista, formuló una de las primeras teorías formales sobre la evolución enZoonomia, o Las leyes de la vida orgánica (1794-1796). También presentó sus ideas evolutivas en verso, en particular en el poema publicado póstumamente El Templo de la Naturaleza . Aunque no se le ocurrió una selección natural, sí discutió ideas que su nieto elaboró sesenta años más tarde, como la forma en que la vida evolucionó a partir de un solo antepasado común, formando “un filamento vivo”. Luchó con la pregunta de cómo una especie podría evolucionar en otra. Aunque algunas de sus ideas sobre cómo podría ocurrir la evolución son bastante parecidas a las de Lamarck Erasmus Darwin también habló sobre cómo la competencia y la selección sexual podrían causar cambios en las especies: “El curso final de este concurso entre los machos parece ser que el animal más fuerte y más activo debe propagar la especie que, por lo tanto, debería mejorarse”. Erasmus Darwin llegó a sus conclusiones a través de un enfoque “integrador”: utilizó sus observaciones de animales domesticados, el comportamiento de la vida silvestre, e integró su vasto conocimiento de muchos campos diferentes, como paleontología, biogeografía, sistemática, embriología y anatomía comparada. . Este enfoque “integrador” es la base sobre la cual el Museo de Paleontología de la UC y el Departamento de Biología Integrativa recientemente formado en la Universidad de California En Berkeley se construyen.

Además de las contribuciones de Erasmus Darwin al futuro de los estudios biológicos, también fue un líder en una comunidad intelectual que contribuyó al surgimiento de la era industrial. Entre sus pares intelectuales estaban James Watt, Matthew Boulton, Joseph Priestly y Josiah Wedgwood. Probablemente no sea coincidencia que Charles Darwin, el nieto de un pensador tan progresista, haya producido algunos de los trabajos más importantes en la historia del pensamiento biológico y social.

Erasmus Darwin. Médico, científico e inventor y poeta. Científico brillante y autor prolífico fue uno de las miembros fundadores de la “Lunar Society” que aplegaba de manera periódica a destacados emprendedores del distrito de Birmingham y eminentes científicos.

“La vida orgánica bajo las olas sin orillas
nació y se crió en las cuevas nacaradas del océano;
Primero forma minuto, sin ser visto por el vidrio esférico,
muévase sobre el lodo, o perfore la masa acuosa;
Estos, a medida que las generaciones sucesivas florecen,
adquieren nuevos poderes y asumen extremidades más grandes;
De donde brotan innumerables grupos de vegetación,
y respirando reinos de aletas, pies y alas.

Síntesis biográfica

Nace en Elton el 12 de diciembre de 1731. Hijo de un abogado, fue el más pequeño de siete hermanos, estudió en las universidades de Cambridge y Edimburgo, y practicó la medicina en Lichfield, donde enseguida se hizo con una numerosa clientela.

Trayectoria como médico

Con el tiempo, se convertiría en el médico más famoso del momento. Su trabajo de médico rural le dejó mucho tiempo para observar la  naturaleza y experimentar con ella. En una época en la que Londres era un importante centro de poder y cultura, Darwin no se movió de provincias.

A pesar de sus orígenes acomodados, sostuvo teorías y propuestas muy radicales. Fue un anticristiano convencido, enemigo del alcohol y trataba sin contemplaciones a sus pacientes, incluso a los más ricos. El Rey Jorge III le propuso ser su médico personal, pero declinó el ofrecimiento.

Darwin siempre se sintió fascinado por los ingenios mecánicos, y diseñó una gran variedad de ellos, desde los más caprichosos, como una araña de juguete que funcionaba con imanes giratorios, a los más prácticos.

La mayoría no pasaron de meros bocetos. En ideas se quedaron un pájaro mecánico que funcionaba con aire comprimido o una máquina para copiar documentos.

Otros acabaron viendo la luz, como un puente móvil para canales, un molino de vientohorizontal o un generador electroestático, aunque a menudo, desarrollados y patentados por otros. Darwin no registraba ninguna de sus invenciones porque pensaba que ello podría dañar su reputación como médico.

Aportes

Fue una persona de opiniones atre­vidas y radicales, así como un libre pensador y amante de lo prohibido. Tenía la deplora­ble costumbre de escribir poemas largos y didácticos con cierto interés científico pero sin valor poético alguno. 

Sus primeros poe­mas trataban extensamente de botánica y en ellos defendía la clasificación sistemática que introdujo Linneo. Su segundo logro famoso fue su libro último, Zoonomia, escrito entre 1794 y 1796, elaborado sobrelas ideas evolutivas de Buffon y antici­pando en él algunas de las ideas de Lamarck sobredicho tema. Darwin sostuvo que los cambios evolutivos eran causados porel medio ambiente que rodea al orga­nismo. 

Sin embargo, Darwin es más famoso por ser a1 abuelo (por su primer matrimonio) de Charles Darwin que medio siglo más tarde dictaría su teoría de la evolución, la cual, con algunas modificaciones, es la que hoy se acepta como correcta. Además, Eras­mus Darwin fue también abuelo (por su segundo matrimonio) de Francis Galton. La fama de Erasmus Darwin se ha oscurecido en parte por la de su más famoso nieto y en parte por la una campaña del gobierno conservador británico que ridiculizó a Dar­win y a otros que simpatizaban con los franceses revolucionarios de la era de la Revo­lución Francesa.

Propulsor de la revolución industrial

Erasmus fue uno de los fundadores de la Sociedad Lunar de Birmingham. Un club que se convirtió en el auténtico motor intelectual de la revolución industrial en Inglaterra.

Todos sus miembros, incluidos Darwin, defendieron algunas ideas de la  Revolución Francesa, sobre todo las que hacían referencia al progreso, la relación entre el conocimiento y el poder y las exigencias de las transformaciones políticas y sociales. Creían que la ciencia podía ser el vehículo de esas transformaciones, pero cuando la revolución degeneró en terror, no tardaron en desencantarse. 

Darwin experimentó con el uso de aire y de los gases para tratar las infecciones y el cáncer, trabajos que más tarde enfocaría en la investigación sobre la formación de las nubes.

También hizo experimentos sobre galvanismo. Según esta teoría, muy en boga en aquella época, el cerebro de los animales produce electricidad que es transferida por los nervios, acumulada en los músculos y disparada para producir el movimiento de los miembros.

Los ensayos con animales, y hasta con cadáveres humanos, alentaban la secreta esperanza de que, mediante la electricidad, pudieran sanarse enfermedades que provocaban parálisis e –incluso– reanimar un cuerpo muerto. Los experimentos de Erasmus Darwin fueron una importante fuente de inspiración para la novela Frankenstein, de Mary Shelley.

Fuentes

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