Los efectos de la pandemia pueden haber reducido el coeficiente intelectual de los bebés, según un estudio – Karen D’souza

oe Calderón y Gerardo Herrera comparten juguetes en un centro de cuidado infantil en Watsonville.
KAREN D’SOUZA
17 DE SEPTIEMBRE DE 2021

La pandemia nos está dejando huella a todos, pero algunos expertos sugieren que puede estar afectando más a bebés y niños pequeños.

Un nuevo estudio realizado por investigadores de cinco universidades encontró que los bebés nacidos durante la pandemia pueden tener puntajes de CI más bajos que los nacidos antes. Los bebés que llegaron al mundo antes del coronavirus tenían una puntuación cognitiva que rondaba los 100, según este estudio. Pero los puntajes de las pruebas de los bebés nacidos durante la pandemia se redujeron drásticamente, a alrededor de 78. Eso es 22 puntos por debajo de lo que se considera normal.

“Fue impactante”, dijo el autor principal del estudio, Sean Deoni, profesor asociado de investigación pediátrica en la Universidad de Brown. “La caída de una media de 100 a una media de 78 es grande. Cuando piensas en la lactancia materna, por ejemplo, normalmente estamos hablando de una diferencia de 5 puntos; Esperamos que la mayoría de los niños tengan entre 85 y 115 años, con solo el 16% menos de 85. Casi todos nuestros niños nacidos desde la pandemia están ahora en ese nivel más bajo “.

Los primeros mil días de la vida de un niño a menudo se conocen como la ventana de oportunidad del cerebro, dicen los expertos, un momento de gran potencial pero también de gran vulnerabilidad. El crecimiento más explosivo viene primero, y el cerebro se duplica durante el primer año.

A los investigadores les preocupa que la menor estimulación de los padres junto con la falta de compromiso con otros niños pueda ser en parte culpable. Esta interacción disminuida puede inhibir el crecimiento de las conexiones neuronales que impulsan el desarrollo del niño. Sin embargo, tienen la esperanza de que el deterioro cognitivo pueda ser reversible si aumenta la estimulación.

Cabe señalar que el “Impacto de la pandemia de COVID-19 en el desarrollo cognitivo infantil temprano” es un estudio preliminar que aún no ha sido revisado por pares. Algunos observadores han notado la imprecisión de las reacciones provocadas por investigadores enmascarados que interactúan con bebés. Pero dada la naturaleza crítica del desarrollo de la primera infancia y la naturaleza crónica de la pandemia, los expertos dicen que vale la pena examinar los datos.

Ya existe abundante evidencia de que la pandemia ha afectado a los niños en una variedad de frentes, que van desde el retraso en la alfabetización y problemas de salud mental hasta una pobreza cada vez más profunda, todo lo cual puede influir profundamente en su educación.

En este estudio, investigadores del Hospital de Rhode Island y la Universidad de Brown compararon los puntajes cognitivos infantiles de 2020 y 2021 con los de la década anterior, aproximadamente 2011-2019. Examinaron a unos 700 niños sanos de entre 3 meses y 3 años, utilizando un sistema llamado Mullen Scales of Early Learning, que evalúa el desarrollo cognitivo y motor de los bebés y convierte esa puntuación en números de CI. Los niños fueron evaluados en métricas clave, como el control de la motricidad fina y gruesa, la recepción visual y el lenguaje. Los bebés fueron evaluados en base a parámetros apropiados para el desarrollo, como balbucear, gatear y darse la vuelta.

Aunque eran muy conscientes de los trastornos de la pandemia, los investigadores dijeron que, no obstante, se sorprendieron al encontrar un declive tan pronunciado en la capacidad cognitiva. Habían asumido que los bebés estarían más aislados de las interrupciones que los niños en edad escolar, por ejemplo.

“Aunque se ha hablado mucho y especulado por parte de los expertos en salud y desarrollo infantil durante los últimos 18 meses más o menos sobre el efecto que tendrían los encierros en los niños”, dijo Deoni, padre de dos hijos. “La gente pensó que se limitaría principalmente a los niños en edad escolar, y en realidad debido a la falta de escolaridad, mientras que parece que estamos diciendo que incluso los más jóvenes podrían verse afectados”.

Si bien aún se desconocen las causas subyacentes de los puntajes cognitivos más bajos, los expertos sugieren que las presiones de la era Covid pueden tener un impacto profundo en los bebés, su desarrollo y la propia arquitectura del cerebro. Así como una base débil puede socavar la solidez de una casa, dicen los expertos, las experiencias adversas en las primeras etapas de la vida pueden dañar los pilares del cerebro.

“Cada experiencia, positiva o negativa, mayor o menor, impacta cómo vemos el mundo y cómo nos desarrollamos”, dijo Heidi M. Feldman, profesora de pediatría en la Facultad de Medicina de Stanford, que no participó en el estudio de Rhode Island. “Cuando somos jóvenes y hemos acumulado relativamente pocas experiencias, cada una tiene un gran impacto en nuestro pensamiento y sentimiento”.

Incluso en familias donde nadie contrajo Covid, encontraron los investigadores, la agitación de la pandemia puede haber afectado negativamente el desarrollo infantil, particularmente durante esos primeros 1000 días de vida. En ese sentido, la pandemia podría tener un impacto enorme en los bebés.

“La plasticidad adaptativa del cerebro”, dice el estudio, es un arma de doble filo. “Si bien los entornos positivos y enriquecedores pueden promover el desarrollo saludable del cerebro, la negligencia, la inseguridad, el estrés y la falta de estimulación pueden afectar los sistemas cerebrales maduros y alterar los resultados cognitivos y conductuales”.

Entre los factores ambientales que pueden haber influido se encuentran la disminución de la estimulación de los padres, la falta de compromiso con otros niños y una mayor exposición a la televisión y las computadoras, dicen los investigadores. Estas interacciones sociales reducidas pueden ser las culpables. Los expertos dicen que los bebés pueden estar aprendiendo las lecciones incorrectas justo cuando se están sentando las bases de su cerebro.

“En esta pandemia, los padres están presentes en casa pero no están disponibles para sus hijos debido al trabajo remoto”, dijo Feldman. “Si lloran, coquetean o se ríen, es posible que sus padres no respondan como esperaban. Eso es tan confuso para los niños “.

Deoni no quiere señalar con el dedo a los padres, admitiendo que él también ha tenido problemas para hacer malabarismos con el trabajo y la crianza de los hijos durante la pandemia, pero sospecha que la disminución de la atención de los padres es clave.

“En esta pandemia, los padres están presentes en casa, pero no están disponibles para sus hijos debido al trabajo remoto”, dijo Feldman. “Si lloran, coquetean o se ríen, es posible que sus padres no respondan como esperaban. Eso es tan confuso para los niños “.

“Los padres están estresados ​​y agotados, y esa interacción que el niño normalmente tendría ha disminuido sustancialmente”, dijo Deoni. “Creo que todos hemos sufrido, especialmente aquellos que están equilibrando múltiples trabajos y el cuidado infantil, al tratar de encontrar tiempo para jugar o leer, pero es muy importante”.

El trauma puede moldear la forma en que una persona ve el mundo mucho después de que haya pasado una crisis, dicen los expertos, y esa influencia puede aumentar con los bebés, que son como platos de radar para los estados emocionales de sus padres y cuidadores.

“El estrés tóxico puede descarrilar el comportamiento infantil y el desarrollo del cerebro, especialmente para los bebés y niños pequeños cuyos cerebros son muy sensibles y desproporcionadamente receptivos a la información”, dijo Rahil Briggs, director nacional de HealthySteps, un programa de atención pediátrica. “Los cerebros de los bebés son como dispositivos de grabación, y captan todo, lo bueno y lo no tan bueno”.

Los bebés son animales sociales que anhelan la estimulación. Si bien los padres a menudo pasan horas interminables abrazando y arrullando a sus recién nacidos, el mayor trauma de la pandemia, desde el miedo a las enfermedades hasta las dificultades económicas, puede haber restado valor a ese tiempo de unión de calidad. La sensación de serenidad y estabilidad emocional ha escaseado desde que el virus trastornó a la sociedad, sugieren los investigadores.

“Los bebés son intrínsecamente competentes en su capacidad para iniciar relaciones, explorar, buscar significado y aprender”, dice el estudio, “pero son vulnerables y dependen completamente de los cuidadores para su supervivencia, seguridad emocional, modelado de comportamientos y la naturaleza y las reglas del mundo físico y sociocultural en el que habitan ”.

El problema es que es posible que los bebés no reciban lo suficiente de las  interacciones cruciales de “servir y devolver” que ayudan a dar forma a la arquitectura del cerebro, dicen los expertos. Cuando un bebé balbucea, hace gestos o llora, y un adulto atento responde con palabras o con el tacto, las conexiones neuronales se construyen y refuerzan en el cerebro del niño. Este intercambio de ida y vuelta ayuda a construir conexiones neuronales fundamentales que impulsan el desarrollo infantil.

Si bien los padres generalmente están programados para dar prioridad a sus hijos, la pandemia ha afectado a muchas familias. Casi 3 de cada 4 padres de California con hijos de 5 años y que temen que su desarrollo se vea afectado por la pandemia, encontró una encuesta , mientras que el 70% de los padres también se preocupan por la salud mental de su familia.

“Aquellos con bebés y niños pequeños pueden ser los más afectados debido a la necesidad de cuidados intensivos de los niños más pequeños”, dijo Briggs. “Se les pide a las mamás, los papás y otros cuidadores que mantengan sus dedos en la presa, y amenaza con estallar. Este estrés adicional en los adultos afecta su capacidad para ser cuidadores atentos y comprometidos “.

La naturaleza prolongada y agotadora de la pandemia también significa que incluso los cuidadores con considerable capacidad de recuperación podrían estar mostrando signos de desgaste en este momento. Los cierres de escuelas, las infecciones graves y las variantes resistentes a las vacunas se suman al malestar.

“Los padres se están desgastando. Muchos adultos han perdido amigos o familiares a causa de Covid. Están de duelo ”, dijo Feldman. “Nuestros recursos de afrontamiento se están agotando y no están siendo moderados por interacciones sociales frecuentes, cálidas y enriquecedoras. Esta situación deja a la gente desamparada y desprotegida ante la implacabilidad de su difícil situación “.

La pobreza también es uno de los factores agravantes aquí. Al igual que con tantos problemas durante la pandemia, los niños de bajos ingresos obtuvieron los peores resultados en este estudio. Eso es alarmante porque casi 1 de cada 5 bebés en Estados Unidos vive en la pobreza, según un nuevo informe de Zero to Three , una organización nacional sin fines de lucro. Los bebés necesitan estabilidad para prosperar, pero para las familias que viven en la pobreza, la comida, la ropa y la vivienda suelen ser difíciles de conseguir.

A pesar de los obstáculos importantes, los investigadores tienen la esperanza de que los datos motiven a los padres y otros cuidadores a afrontar el desafío de la participación de bebés y niños pequeños. Brindar amplias oportunidades para el juego, el ejercicio y la interacción social es más importante que nunca, dicen los expertos.

Un aspecto positivo puede ser que debido a que los niños pequeños están tan profundamente influenciados por los estímulos, dicen los expertos, pueden recuperarse rápidamente de la adversidad. La esperanza es que si podemos aumentar la cantidad de estimulación intelectual y física que reciben, desde cuentos para dormir hasta visitas al patio de recreo, podamos impulsar el crecimiento de su cerebro. Cualquier deterioro cognitivo puede ser temporal.

“Ciertamente espero que la brecha en las habilidades cognitivas se pueda remediar y que no tenga un impacto duradero”, dijo Deoni. “Los niños en nuestro estudio todavía tienen entre 1 y 1,5 años de edad, por lo que queda bastante tiempo para desarrollarse durante la niñez y la niñez. Pero eso no significa que debamos sentarnos y no hacer nada “.

A medida que la sociedad evalúa el impacto de la pandemia, los investigadores esperan que sus resultados den forma al alcance de la ayuda que reciben los niños.

“No podemos ser arrogantes sobre esto”, dijo Deoni. “Lo que esto significa es que realmente tenemos que redoblar nuestros esfuerzos para garantizar que los niños puedan salir y jugar, así como pasar tiempo con sus padres”.

Briggs, por su parte, cree que una de las mejores formas de ayudar a los niños puede ser ayudar a sus padres. Ella espera crear conciencia de que el manejo del estrés es más una necesidad que un lujo a medida que se prolonga la crisis de salud pública.

Los cuidadores sobrecargados, teme, pueden no tener la paciencia suficiente para esos intercambios cruciales de “servir y devolver”.

“Las interacciones de los bebés con sus cuidadores más cercanos son fundamentales para el aprendizaje, la salud y el bienestar de toda la vida”, dijo. “Cuando se les pregunta qué hacer por los niños pequeños durante Covid, la respuesta siempre es centrarse en el bienestar y el cuidado personal de los padres. Si hubiera otra forma de garantizar el bienestar de los niños pequeños sin centrarse en el comportamiento de sus padres, definitivamente lo gritaría desde los tejados porque los padres tienen suficiente en sus platos en este momento “.

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