La administración Trump gastó silenciosamente miles de millones en fondos hospitalarios en «Operation Warp Speed»

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Por Rachel Cohrs 2 de marzo de 2021


WASHINGTON — La administración Trump tomó silenciosamente alrededor de $ 10 mil millones de un fondo destinado a ayudar a los hospitales y proveedores de atención médica afectados por Covid-19 y usó el dinero para financiar contratos de Operation Warp Speed, dijeron cuatro ex funcionarios de la administración Trump a STAT.

El Departamento de Salud y Servicios Humanos parece haber utilizado una maniobra financiera que permitió a los funcionarios gastar el dinero sin informar al Congreso, y la agencia obtuvo el permiso de su principal abogado para hacerlo. Ahora, la administración de Biden se niega a decir si el desembolso significa que habrá menos dinero disponible para hospitales, médicos, hogares de ancianos y otros proveedores.

Varios grupos de proveedores dijeron que no habían escuchado que se gastaron $ 10 mil millones para proveedores en contratos Warp Speed ​​hasta el informe de STAT. El Congreso reservó ese dinero para ayudar a los proveedores de atención médica a pagar los gastos relacionados con la pandemia, incluido el personal, el equipo de protección personal, la atención de pacientes sin seguro y la distribución de vacunas. Uno de los principales cabilderos de hospitales en DC, que tampoco sabía sobre el desembolso, enfatizó cuánto necesitan los fondos algunos hospitales.

“Los hospitales que necesitan los fondos se indignarían al saber que parte del dinero se desvió, incluso para usos importantes, porque el Congreso dejó claro que este dinero era para proveedores y médicos”, dijo Chip Kahn, director ejecutivo de la Federación de Médicos Estadounidenses. hospitales.

El exdirector de la oficina de presupuesto de la Casa Blanca, Russ Vought, uno de los funcionarios clave involucrados en las deliberaciones, defendió la decisión. Le dijo a STAT que el gasto era necesario para respaldar el desarrollo y la compra exitosos de vacunas y terapias contra el covid-19.

«Tuvimos que sacar dinero del Fondo de ayuda para proveedores y teníamos la autoridad para hacerlo. Era lo correcto para moverse lo más rápido posible porque había vidas en juego. Afortunadamente lo hicimos. Lo haríamos de nuevo”, dijo Vought en un correo electrónico.

El programa Operation Warp Speed ​​fue creado por la administración de Trump, no por el Congreso, por lo que los funcionarios extrajeron fondos de las reservas de dinero existentes. Pero a fines del verano del año pasado, las cuentas de Warp Speed ​​se estaban agotando, dijo un ex alto funcionario del HHS.

Los funcionarios no querían retrasar el apoyo a las vacunas y las terapias, por lo que se apresuraron a encontrar más fondos. El fondo de $175 mil millones que los legisladores crearon para ayudar a los proveedores de atención médica a recuperarse de la pandemia resultó ser un objetivo tentador.

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La política también influyó: el dinero se estaba acabando en el polémico período previo a las elecciones presidenciales. Se esperaba ampliamente que los legisladores aprobaran un proyecto de ley adicional de alivio de Covid-19 en julio del año pasado, pero las negociaciones finalmente se prolongaron hasta diciembre.

La actitud de la Casa Blanca de Trump fue que las agencias no deberían pedir más dinero al Congreso hasta que gastaran el dinero de ayuda por el covid-19 que ya habían recibido, dijo el exfuncionario del HHS. Esa misma actitud también motivó el esfuerzo de cabildeo activo de la administración para negar a los estados más fondos para ayudar a distribuir vacunas.

El Congreso le dio permiso al HHS para mover dinero entre cuentas para responder a la pandemia, pero la autoridad vino con una trampa: la agencia tenía que notificar al Congreso, y específicamente, a sus comités de asignaciones, al menos 10 días antes de una transferencia. Evan Hollander, portavoz de los demócratas del Comité de Asignaciones de la Cámara de Representantes, dijo que la administración Trump no notificó al comité sobre ninguna transferencia de este tipo y no solicitó fondos adicionales para la Operación Warp Speed.

“Es desafortunado que la administración Trump prefiriera desviar miles de millones de dólares del Fondo de ayuda para proveedores en lugar de presentar una solicitud al Congreso para obtener los fondos necesarios”, dijo la presidenta del Comité de Asignaciones de la Cámara de Representantes, Rosa DeLauro (D-Conn.), en una declaración escrita.

Un asistente del Comité de Asignaciones del Senado Demócrata no sabía que la administración Trump notificó formalmente a los comités del Congreso bajo el proceso de notificación de transferencia.

Los asistentes republicanos de los Comités de Asignaciones de la Cámara y el Senado no respondieron las solicitudes de comentarios.

Aparentemente, los funcionarios optaron por gastar el dinero directamente de la cuenta de los proveedores, sin realizar ninguna transferencia formal, lo que no generó requisitos de notificación al Congreso. La Oficina del Asesor Jurídico del HHS concluyó que ciertos costos de la Operación Warp Speed ​​eran un uso permitido del dinero, según un portavoz de la Administración de Servicios y Recursos de Salud, que administra el Fondo de Ayuda para Proveedores.

Vought, exdirector de la oficina de presupuesto de la Casa Blanca, dijo que la administración “hizo todas las notificaciones al Congreso que se le exigió”.

Inicialmente, el gasto tenía la intención de ser una especie de préstamo que podría cubrirse después de que el Congreso proporcionara más fondos para las vacunas, dijeron dos exfuncionarios del HHS. Pero HRSA dijo que el dinero no ha sido devuelto.

“Se comprometieron aproximadamente $ 10 mil millones para costos relacionados con vacunas y terapias entre octubre y diciembre de 2020. No fue un ‘préstamo’”, dijo un portavoz de HRSA.

No está claro de inmediato si el desembolso de $ 10 mil millones significa que hay menos dinero disponible para los proveedores de atención médica. HRSA y HHS no respondieron a las consultas sobre eso, o sobre para qué contratos específicos se usaron los fondos, o sobre las determinaciones hechas por la Oficina del Asesor Jurídico.

Las matemáticas exactas sobre cuánto dinero queda en el fondo del proveedor también son confusas. La Oficina de Responsabilidad Gubernamental descubrió que a fines de diciembre, al HHS le quedaban $33.4 mil millones. El 16 de febrero, un portavoz de HRSA le dijo a STAT que hay $24 mil millones disponibles. Mientras tanto, no se anunciaron públicamente nuevos premios que den cuenta de la discrepancia de 9.400 millones de dólares.

El retraso del HHS en la distribución de fondos no significa que algunos proveedores no los necesiten, argumentan los hospitales. HHS todavía está en el proceso de enviar dinero para ayudar a los proveedores con sus pérdidas de la primera mitad de 2020, pero aún no ha enviado dinero por pérdidas durante la segunda mitad del año, que vio un aumento masivo en las hospitalizaciones . HHS no ha enviado fondos destinados a proveedores en puntos críticos de Covid-19 desde julio.

La directora ejecutiva de la Asociación Católica de Salud, la hermana Mary Haddad, dijo que si bien se da cuenta de la urgencia de desarrollar vacunas contra el covid-19, le preocupa la posibilidad de que se desvíen fondos de quienes brindan servicios de atención médica.

“Nuestros miembros se han esforzado por cuidar a los necesitados durante la pandemia y han sufrido pérdidas financieras sin precedentes durante el año pasado”, dijo. “Esperamos que todos los fondos destinados por el Congreso para apoyar a quienes están en la primera línea de esta pandemia estén disponibles”.

Los hospitales están presionando agresivamente al Congreso para que agregue más dinero al fondo, y la Asociación Estadounidense de Hospitales encargó una estimación que dice que los ingresos de la industria podrían reducirse entre $ 53 mil millones y $ 122 mil millones en 2021 en comparación con los niveles previos a la pandemia.

Por el contrario, los funcionarios de la administración Trump dijeron que se podría argumentar que una inversión de $ 10 mil millones en Operation Warp Speed ​​​​fue más importante. Su opinión era que si las vacunas y las terapias estuvieran disponibles más rápido, se reducirían las hospitalizaciones.

Lo que la administración Trump eligió hacer no es ilegal, pero está en un área gris. En otras circunstancias, los funcionarios podrían haber enfrentado responsabilidad penal por gastar el dinero asignado para un propósito en algo completamente diferente.

Pero varios abogados dijeron que los funcionarios del HHS probablemente tenían margen de maniobra en el lenguaje de los proyectos de ley de alivio de Covid-19 para gastar fondos en contratos de Operation Warp Speed. Los legisladores le dieron al HHS una amplia autoridad para decidir cómo distribuir el dinero en el Fondo de ayuda para proveedores, aunque hasta ahora las subvenciones anunciadas públicamente se han destinado a proveedores de atención médica definidos de manera más tradicional.

Ted Waters, socio gerente de Feldesman Tucker Leifer Fidell, dijo que los tribunales generalmente se remiten a la interpretación de la agencia federal experta sobre el uso de los fondos a menos que haya un conflicto claro. Una opinión de apoyo de la Oficina del Asesor Jurídico del HHS podría ayudar a proteger a las personas de la responsabilidad, dijo el profesor de la Facultad de Derecho de Harvard y experto en presupuesto federal Howell Jackson.

Timothy Westmoreland, profesor de Georgetown Law, dijo que la ley parece especificar que el financiamiento es para los servicios de atención médica que se brindan en entornos clínicos, pero es posible que los auditores no insistan en el tema.

“Esta no es una legislación común y estos no son tiempos comunes”, dijo Westmoreland en un correo electrónico.

La falta de claridad en torno a los flujos de financiación para Operation Warp Speed ​​es solo la última preocupación de transparencia sobre el programa. NPR informó que algunos contratos están estructurados de una manera que los exime de la divulgación pública. El representante James Clyburn (DS.C.), presidente del Subcomité Selecto sobre la Crisis del Coronavirus, solicitó en agosto información sobre posibles conflictos de intereses en el programa y dijo que el proceso de selección de vacunas candidatas era «opaco».

“Nos gustaría reiterar que si bien su [Oficina del Asesor Jurídico] puede haber determinado que era un uso permitido de los fondos, es importante ser transparente”, dijo la Directora de Atención Médica de la GAO, Mary Denigan-Macauley.

Lev Facher contribuyó con el reportaje.

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